Spencer Haywood, în vârstă de 69 de ani, este un fost baschetbalist american care a jucat atât în American Basketball Asociation(ABA), cât și în National Basketball Asociation(NBA). Numele de Spencer Haywood nu este foarte cunoscut în zilele noastre, deși fostul pivot era unul dintre cei mai importanți jucători de baschet în anii 70-80.

Haywood este cunoscut ca fiind omul care a schimbat fața NBA-ului pentru totdeauna, fiind primul jucător care nu termină colegiul și care devine baschetbalist profesionist. Dar, acesta este cunoscut și pentru faptul că a refuzat acțiuni la compania Blue Ribbon Sports, cunoscută astăzi drept Nike. Mai exact, acestuia i s-a propus un contract de sponsorizare între el și BRS, primind la schimb fie 100.000 de dolari pe loc, fie acțiuni de 10% la compania care va deveni Nike în 1971. Bineînțeles, americanul a ales suma de bani pe loc, însă dacă ar fi luat acțiunile, astăzi ar fi valorat 8.62 miliarde de dolari. Ca o mică comparație, averea lui Michael Jordan este de „doar” 1.65 miliarde de dolari.

Dar, dacă luăm fiecare pas din viața lui Spencer, vom înțelege de ce americanul a ales astfel.

Spencer Haywood s-a născut în Silver City, Mississippi, pe o plantație de bumbac. Tatăl său a murit cu doar patru zile înainte ca fiul său să se nască, iar mama sa era doar o simplă sclavă pe plantație, care s-a întors la muncă după doar câteva zile după ce a născut. La vârsta de patru ani, Spencer, ca și mama lui, avea propriul sac în care aduna bumbacul. „Făceam doi dolari pe zi, culegeam de dimineață până seara într-un sac ce se adunau 45 de kilograme de bumbac. Uram ceea ce făceam.”, spunea Haywood într-un interviu.

Pe plantație, Spencer a învățat să joace baschet, doar că ceea ce făceau micuții băieți cu greu se putea numi baschet. Foarte sărac, Spencer juca în picioarele goale cu o minge făcută din cauciuc, de dimensiuni mult mai mici decât o minge normală. La vârsta de 15 ani, a strâns bani de autobuz și s-a mutat cu fratele său în Chicago, apoi în Detroit. Destul de rapid, Haywood a devenit cel mai bun jucător din stat, câștigând cu liceul său primul campionat din istoria școlii. Spencer putea juca atât pivot mic, cât și sub panou, iar forța de care dădea dovadă, plus statura sa, l-au transformat în cel mai dorit jucător de liceu din America.

În 1968, Haywood juca la Trinidad State Junior College în Trinidad, Colorado. Tot în 1968, Martin Luther King a fost asasinat, iar tensiunile rasiale din țară erau la cote maxime. Mulți jucători de culoare de baschet, printre care și Kareem Abdul- Jabaar au boicotat Jocurile Olimpice din acel an, astfel că au fost chemați jucători din primul an de colegiu, printre care și Spencer Haywood.  Acesta a fost liderul echipei de baschet câștigătoare a medaliei de aur  în timpul Jocurilor Olimpice din 1968, cu 16,1 puncte pe joc, și a stabilit un record procentual al țintei în SUA de .719.

După un an, s-a transferat la Universitatea din Detroit, unde a condus NCAA la recuperări pe meci(21.5). Regulile de acum din NBA, „one and done”, nu erau existente atunci. Jucătorii de colegiu trebuiau să termine toți cei patru ani pentru a intra în NBA, însă în ABA nu existau astfel de reguli. Spencer a semnat cu echipa din ABA, Denver Rockets(actuala Nuggets), în 1969. Haywood a devenit profesionist doar pentru a câștiga bani și a-și ajuta familia, mama sa fiind în continuare în Silver City, pe plantație.

În primul său an ca baschetbalist profesionist, a câștigat atât Rookie of The Year, cât și Most Valuable Player(MVP). Haywood a semnat după un an cu Seattle SuperSonics, acesta declanșând un scandal uriaș care s-a terminat abia la Curtea Supremă. NBA i-a amenințat cu amenzi aspre pe cei din Seattle, iar patronul echipei a dat Liga în judecată, aceștia având în final câștig de cauză. Haywood a pledat în favoarea sa, spunând că vrea să-și ajute familia și că nu poate câștiga bani dacă ar fi în colegiu. Unul dintre judecătorii cazului a fost legendarul Thurgood Marshall.

Astfel, Haywood a fost primul jucător care nu termină toți anii de studiu și intră în NBA, iar după el, au urmat o mulțime de jucători care au intrat în NBA chiar fără să joace nici măcar un an la facultate. În 2015, Haywood a spus că „LeBron este cu 100 milioane de dolari mai bogat din cauza mea”, făcând aluzie la contractul cu Nike semnat de LeBron pe când abia terminase liceul.

credt photo: sportspressnw.com

Perioada din Seattle a fost una foarte bună pentru el. A devenit All Star de patru ori, a ajuns în prima echipă a NBA-ului de două ori, și în cea de a doua tot de două ori, în 1974 SuperSonics a ajuns pentru prima dată în play-off, iar numărul 24 este retras de către SuperSonics/OKC Thunder.

Între timp, lui Haywood i s-a ivit cea mai mare ocazie a vieții sale. Blue Ribbon Sports, care în 1971 devine Nike, i-a oferit tânărului jucător primul mare contract din istoria baschetului, devenind primul jucător care va semna un contract de sponsorizare cu o companie de îmbrăcăminte sportivă. Reprezentanții Blue Ribbon Sports i-au oferit 100.000 de dolari pe loc, ori acțiuni de 10% la companie.

Fără să stea pe gânduri, Spencer a ales banii pe loc, însă nu și-a dat seama că ar acțiunile ar fi valorat astăzi 8.6 miliarde de dolari, suficient cât să devină unul dintre cei mai bogați afro-americani din lume. Spencer a dat vina pe agentul său de atunci, spunând că „nu și-a putut da seama cum și-ar fi luat comisionul dacă aș fi ales acțiunile companiei și m-a sfătuit să iau banii direct”. El  a fost primul jucător care purta Nike, restul baschetului fiind împărțit între Converse și Adidas.

În 1975, acesta a fost dat la schimb către New York Knicks, urmând apoi o perioadă de declin în cariera sa. Viața extrasportivă și drogurile l-au împiedicat pe Spencer să-și atingă potențialul. În 1979, acesta a ajuns la Los Angeles Lakers, dar din cauza dependenței de cocaină, nu avea să rămână foarte mult în LA. Chiar în timpul Finalei, Spencer a fost suspendat definitiv de către antrenorul lui Lakers, Paul Westhead, pentru că a întârziat la antrenamente și din cauza dependenței care era tot mai visibilă în jocul său. Lakers au câștigat campionatul în 1980, iar Spencer a devenit pentru prima și singura dată campion în NBA. Eventual, contractul cu Lakers a luat sfârșit, însă Haywood a declarat că nu-i pare rău și că „băieții(Kareem, Magic), l-au ajutat să treacă peste momentele grele”.

În 1980 a plecat în Italia, la Reyer Venezia, iar după un an, s-a întors la Washington Bullets, unde a mai jucat pentru două sezoane înainte de retragere.

În septembrie 2015, Haywood a intrat în Naismith Hall of Fame, împreună cu Dikembe Mutombo și JoJo White.

credit photo: foxsports.com

Spencer Haywood rămâne omul care a schimbat total NBA-ul, cel care a ajutat jucătorii să intre în Ligă fără să mai joace în colegiu și chiar dacă astăzi ar fi putut fi miliardar, acesta s-a declarat mulțumit doar prin faptul că a reușit să schimbe lucrurile în bine pentru viitorii jucători.