Când cineva aude numele Sir Alex Ferguson, automat se gândește la Old Trafford, locul unde a început cea mai lungă carieră a unui manager pe banca clubului  Manchester United.
Sir Alex a fost managerul „diavolilor roșii” timp de 26 de ani. Înainte să antreneze la clubul din Manchester, scoțianul a avut și o carieră de fotbalist profesionist. El a evoluat ca atacant pentru echipe precum Rangers, Dunfermline Athletic și St Johnstone. La vârsta de 33 de ani s-a hotărât să pună punct primei etape din cariera sa dedicată în întregime fotbalului.
În 1974 a trecut la următorul nivel, devenind managerul clubului scoțian East Stirlingshire, unde a stat numai 4 luni, urmând ca în octombrie să semneze cu St Mirren. După 4 sezoane petrecute acolo, Ferguson s-a instalat la conducerea altei echipe din campionatul Scoției: Aberdeen, unde a petrecut 8 ani, în ultimul an hotărându-se să încerce și poziția de selecționer al naționalei Scoției.
Aici putem trage o linie lungă și apăsată. Ce a urmat din 1986 este greu de depășit și greu de imaginat pentru mulți. Să conduci un club mai mult de un sfert de veac reprezintă ceva extraordinar. Acest lucru nu este întâmplător, deoarece Sir Alex este un antrenor extraordinar, iar alături de el, Manchester United a fost un club minunat, unde jucătorii formau cu adevărat o echipă de „diavoli roșii”.

 

Mandatory Credit: Photo by Matt West/REX/Shutterstock

Sir Alex Ferguson a ajuns la cârma echipei de pe Old Trafford pe 6 noiembrie 1986. Pe atunci, echipa nu mergea tocmai bine. Pe lângă rezultatele slabe din ultima perioadă și de locul mai mult decât dezamăgitor din clasament (penultimul loc), Sir Alex era îngrijorat în mod special de forma fizică slabă a jucătorilor săi și de faptul că aceștia obișnuiau să bea prea mult alcool. Proaspătul manager a umblat puțin la disciplina jucătorilor problematici și a reușit să termine sezonul pe locul 11. Nu era un loc cu care să se mândrească, dar era un loc încurajator în comparație cu alte scenarii negative, cum ar fi retrogradarea.

Au urmat câteva sezoane în care United s-a zbătut la mijlocul clasamentului, ba chiar a fost foarte aproape de retrogradare în sezonul 1989-1990, salvându-se la limită. Lucrurile nu au mai stat la fel de rău în ediția începută în 1992, când Sir Alex a reușit într-un final să pună capăt perioadei de 26 de ani fără titlu câștigat pe Old Trafford. Acesta a fost primul titlu de Premier League câștigat de o echipă, deoarece până în acel moment competiția era cunoscută sub altă denumire.

Istoria s-a repetat în sezonul următor, United cucerind al doilea titlu consecutiv, dominând campionatul de la un capăt la altul. Sir Alex a fost foarte aproape să aducă chiar al treilea titlu consecutiv în vitrina de pe Old Trafford, dar nu a izbutit să câștige meciul cu West Ham din ultima etapă. Pe lângă rezultatele din ultima perioadă, Ferguson s-a bucurat și de aducerea unor tineri promițători precum Gary Neville, Paul Scholes și David Beckham.


Sezonul 1995-1996 a fost din nou unul intens pentru Ferguson și Manchester United, luptându-se până la final cu Newcastle, duel din care „diavolii roșii” au ieșit triumfători. Pe lângă al treilea titlu cu Sir Alex pe bancă, United a cucerit și trofeul FA Cup, reprezentând a doua „dublă” reușită în 3 ani.
Manchester a bifat al 4-lea titlu în 5 ani la finalul sezonului 1996-1997, după un campionat în care nu au avut rivală la obținerea trofeului. Sir Alex a reușit o nouă performanță, după ce „diavolii roșii” au ajuns în semifinalele Champions League, lucru care nu se mai întamplase de 28 de ani. Visul putea fi mult mai frumos de atât, dar United nu a reușit să treacă de Borussia Dortmund în drumul spre finală. În mai 1997, Ferguson a fost informat că marcatorul său, Eric Cantona, se va retrage din fotbal, astfel încât scoțianul s-a îndreptat spre aducerea unui înlocuitor: Teddy Sheringham.
Sezonul 1998-1999 a fost cel în care Manchester a reușit o triplă impresionantă: titlul, FA Cup și trofeul UEFA Champions League, după o finală împotriva clubului Bayern Munich, disputată la Barcelona. Drumul spre Camp Nou a fost unul parcurs cu sufletul la gură de către englezi, după ce au reușit o revenire spectaculoasă în semifinale, pe stadionul lui Juventus (scor 3:2). În finală, Bayern a deschis scorul în minutul 6’, dar United a întors rezultatul în minutele 91’ și 93’ ale partidei. Peste 500.000 de oameni i-au așteptat pe „diavolii roșii” pe străzile din Manchester pentru a savura împreună succesul favoriților.
După performanța remarcabilă din Europa, United a obținut încă 2 titluri de Premier League, ajungând la al 3-lea trofeu consecutiv în campionatul Angliei.

Photo credit: TalkSport

Sezonul 2004-2005 a fost unul fără trofee pentru United, dar echipa din Manchester a compensat prin realizarea a două transferuri importante: Wayne Rooney (cel mai scump tânăr la acea vreme) și Gabriel Heinze. În timpul sezonului, Sir Alex Ferguson a atins performanța de 1000 de meciuri pe banca „diavolilor roșii”.
Alte patru transferuri au fost realizate un an mai târziu, cand Edwin van der Sar, Park Ji-Sung, Nemanja Vidic și Patrice Evra au semnat cu Man United. Deși Ferguson s-a ocupat în amănunt de întărirea lotului, nu a reușit să se impună nici în campionat, nici în Champions League, singurul trofeu cucerit în acel sezon fiind Cupa Ligii.
În 2006, Michael Carrick a fost adus pentru a completa o linie de mijloc impresionantă din care mai făceau parte Park Ji-Sung, Paul Scholes și Ryan Giggs. Pe 6 noiembrie, Sir Alex Ferguson a sărbătorit 20 de ani de când se află la conducerea lui Man United, iar felicitările de la diverși oameni din lumea fotbalului nu au întârziat să apară. Un alt record impresionant a fost atins pe 23 decembrie, când Cristiano Ronaldo a marcat golul 2000 al „diavolilor roșii” sub conducerea lui Ferguson, iar la finalul sezonului, United a obținut al 9-lea titlu de campioană cu scoțianul pe bancă.

Photo credit: SkyNews

Sezonul 2007-2008 a debutat cu aducerea unor jucători precum Owen Hargreaves, Nani, Anderson și Carlos Tevez, iar deznodământul a venit sub forma încă unui titlu de campioană sub comanda lui Sir Alex și cu un al doilea trofeu Champions League, în finala de la Moscova, câștigată în fața rivalei Chelsea la loviturile de departajare.

A urmat încă un sezon în care „diavolii roșii” s-au impus în campionat, iar Sir Alex Ferguson a devenit primul manager care reușește să cucerească trofeul de 3 ori consecutiv, în 2 rânduri. Tot în acel an echipa a fost aproape să ridice trofeul Champions League pentru a doua oară consecutiv, dar a fost învinsă de Barcelona în finală cu 2:0.
Sezonul 2009-2010 a consemnat un singur trofeu pentru echipa de pe Old Trafford, după victoria din finala Cupei Ligii împotriva lui Aston Villa, visul european fiind distrus în sferturile competiției de către Bayern Munich, iar campionatul fiind adjudecat de Chelsea.
Al 12-lea titlu de campioană a Angliei în perioada lui Sir Alex a fost primit cu brațele deschise de publicul de pe Old Trafford în sezonul 2010-2011,  dar Manchester a fost învinsă din nou în finala Champions League de către Barcelona. Pe 2 septembrie 2012, Ferguson a condus al 1000-lea meci de campionat de pe banca lui Man United, urmând ca peste două săptămâni să câștige al 100-lea meci în Champions League.

Pe 8 mai 2013, după 26 de ani la Manchester United, Sir Alex Ferguson și-a anunțat retragerea la finalul sezonului. Lumea fotbalului a fost cutremurată, mulți numind acest moment „sfârșitul unei ere”. Ferguson a remizat la West Brom în ultimul său meci pe banca „diavolilor roșii” (scor 5:5), dar nu a afectat cu nimic ultima sa realizare pentru Man United: titlul de campioană, câștigat pentru a 13-a oară. „După fluierul final, am rămas pe gazon pentru a saluta galeria lui United. Giggsy m-a împins în față și toți jucătorii au făcut câțiva pași înapoi. Eram singur în fața unui mozaic de figuri fericite.”

Photo credit: EPA/DAVID JONES DataCo

Este greu de interpretat sentimentul pe care Sir Alex Ferguson îl poartă pentru Manchester United. Este greu de imaginat ce simți când stai timp de 26 de ani alături de un club, când mergi zilnic la antrenamente și când vezi cum oamenii vin și pleacă din vestiare și din tribune, iar tu ești omniprezent, indiferent de situație. Probabil este o emoție pe care nu ai cum s-o îndepărtezi niciodată din memorie. Au trecut 5 ani, iar Manchester nu mai arată deloc ca echipa care făcea furori în Premier League, an de an. Era ceva ciudat atunci când „diavolii roșii” nu terminau pe primul loc, iar acum cu greu se mai apropie de podium.

Ce a realizat Sir Alex Ferguson în fotbal este o lecție. Pentru toți antrenorii, jucătorii și oamenii care iubesc fotbalul. Și, mai mult de atât, este o poveste de dragoste. Old Trafford încă mai are urmele pantofilor săi din jurul băncii tehnice, iar privirea pe care o arunca spre teren este încă proaspată în mintea fanilor. Probabil că cei prezenți pe stadion se mai uită din când în când spre margine să-l vadă pe Sir Alex cum dă indicații, dar își aduc aminte imediat că acum locul lui este în tribună, alături de miile de oameni care împart aceeași pasiune și care nu vor uita niciodată cine a fost și ce a făcut pe Old Trafford.

Este un singur Sir la Manchester, iar asta nu se va schimba niciodată.

Dacă v-a plăcut acest articol puteți citi și despre Dinastia Boston Celtics.